Il tè nella tradizione e nuove importanti scoperte

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Dopo l’acqua, il tè è la bevanda più consumata in tutto il mondo.

La pianta del tè ha avuto origine dal sud-ovest della Cina. Già 4000-5000 anni fa, il popolo cinese si era reso conto che il tè poteva promuovere la salute e prevenire alcune malattie umane.
Si ha notizia infatti delle proprietà del tè già in antichi libri sulla medicina, come Herbal Classic di Shen Nong.

La zona di coltivazione della pianta del tè era piccola prima del 581 d.C., ma si espanse rapidamente durante il periodo del 581-618 d.C. È poi diventata una delle principali colture nella parte meridionale della Cina con vaste piantagioni e durante i circa 300 anni della dinastia Tang (A.D. 618–907), l’industria del tè ha subito un rapido sviluppo. Opere sul tè sono state pubblicate in questo periodo, come Tea Classic, che è stato scritto da Yu LU, della dinastia Tang, ed è il primo libro sul tè nel mondo.
Secondo dati storici, la piantagione del tè era così diffusa nella parte meridionale della Cina durante la dinastia Song (A.D. 960–1279) che la sua distribuzione ha raggiunto circa i tre quarti del territorio della Cina nel XII secolo, evidenziando la popolarità del consumo di tè durante quel periodo.

Il tè era diventato una necessità di vita per tutti i cittadini, dagli alti funzionari fino alla gente comune.
Nei secoli successivi la credenza che il tè fosse benefico per la salute umana è stata ben riconosciuta non solo in Cina, ma anche in tutto il mondo.

In uno spirito generale di “ritorno alla natura”, sono state fatte diverse ricerche sui componenti efficaci del tè che potrebbero prevenire o controllare molte malattie importanti e attualmente esso è coltivato in 60 paesi.

La pianta del tè: la Camellia Sinensis

All’origine del tè c’è un’unica pianta: la Camellia Sinensis. Le due varianti di Camellia più utilizzate al mondo per la produzione di tè sono la Camellia Sinensis Sinensis, arbusto originario della Cina, e la Camellia Sinensis Assamica, arbusto originario dell’India.

La Camellia è un albero sempreverde che cresce nei climi tropicali e subtropicali fino ad un’altitudine di quasi duemila metri. Allo stato naturale può raggiungere i venti metri di altezza, ma nelle coltivazioni questa pianta è tenuta fino ad una altezza massima di un metro e mezzo per facilitare la raccolta delle foglie.

Le caratteristiche del clima e del suolo della regione di provenienza, il periodo dell’anno in cui viene eseguito il raccolto, oltre che il processo di lavorazione e di ossidazione, generano diverse tipologie di tè. Un clima caldo e umido, una temperatura ottimale di 18-20 °C, un terreno ben drenato e un’altitudine quanto più possibile elevata, rappresentano le condizioni ottimali per la produzione della Camellia Sinensis. Le foglie ( la parte di interesse ) sono ellittiche e lunghe e misurano tra i 5 e i 10 cm. Quelle giovani, le migliori, hanno un aspetto lanuginoso, per poi diventare lisce e lucenti. I fiori sono piccoli e bianchi, simili a rose. I frutti sono a capsula e simili a nocciole.

La chimica del complesso funzionale EGCG

L’epigallocatechina-3-gallato (EGCG), uno dei cinque tipi di catechine e un componente importante delle CGC, rappresenta circa il 59% dei polifenoli totali nelle foglie di tè. Gli altri componenti sono epicatechina gallato (ECG), epigallocatechina (EGC), epicatechina (EC) e catechina (C). L’ECCG è generalmente considerato il principale componente attivo del tè.

Negli ultimi decenni, le GTC, in particolare l’EGCG, sono state riconosciute come molecole bioattive multifunzionali responsabili di effetti antitumorigeni, anti-infiammatori, antiossidanti, antiproliferativi, antibatterici e antivirali. In termini di caratteristiche delle diverse strutture GTC, le differenze nelle proprietà funzionali di ciascuna catechina erano associate al numero di gruppi ossidrilici sull’anello B e alla presenza di un gruppo galloile.

Per quanto riguarda il meccanismo di qualsiasi attività anti-cancro del tè, queste includono:

  1. antiossidante
  2. induzione degli enzimi di fase II
  3. inibizione della proliferazione cellulare
  4. induzione dell’apoptosi
  5. inibizione dell’angiogenesi
  6. legame diretto alle molecole bersaglio, tra cui l’inibizione di chinasi proteiche selezionate, proteinasi di metallo matrice e metiltransferasi del DNA.

Efficacia del tè nella prevenzione di alcune importanti malattie

Prevenzione del cancro

Il tè è composto da polifenoli, caffeina, minerali e tracce di vitamine, aminoacidi e carboidrati. La composizione del tè varia a seconda del processo di fermentazione impiegato per produrlo. Il tè verde ( green tea ) è il più ricco di antiossidanti.
I fitochimici presenti nel tè verde sono noti per stimolare il sistema nervoso centrale e mantenere la salute generale nell’uomo.

Oggi è dedicata molta attenzione alla funzione anticancro delle catechine e sono stati condotti esperimenti su animali e cellule. Dall’ampio volume di articoli pubblicati, la conclusione generale è che sussiste un’attività preventiva contro il cancro delle catechine del tè contro la carcinogenesi in diversi siti di organi.

Il tè, come il tè verde o il tè nero, e i suoi componenti principali, i polifenoli del tè e (-) – epigallocatechina-3 gallato (EGCG) hanno dimostrato di inibire la tumoro-genesi in molti modelli animali in diversi organi, tra cui polmone, cavità orale, esofago, stomaco, intestino tenue, colon, pelle, fegato, pancreas, vescica, prostata e ghiandole mammarie.

Almeno 20 studi hanno indicato l’effetto inibitorio dei componenti del tè sulla tumoro-genesi polmonare.

La maggior parte degli esperimenti sono stati condotti su modelli di topo trattati con agenti cancerogeni del tabacco mediante alcuni studi su modelli di ratto e criceto. Inoltre i polifenoli del tè verde hanno dimostrato di inibire la crescita delle cellule tumorali polmonari umane in provetta. E’ stata così evidenziata una riduzione del 18% del rischio di cancro ai polmoni con il consumo di almeno due tazze di tè verde al giorno.
Gli effetti inibitori del tè sulla tumorogenesi del tratto gastro intestinale sono invece stati confermati da più di 30 studi che riguardano il tratto digestivo, la cavità orale, l’esofago, lo stomaco, l’intestino tenue e il colon.
L’associazione tra l’assunzione di tè verde e il rischio di cancro al seno è stata valutata in altri sei studi che hanno mostrato una significativa riduzione del rischio di cancro tra la popolazione con consumo regolare di tè verde.

Uno studio che ha coinvolto circa 50000 uomini giapponesi ha mostrato una marcata riduzione del rischio di cancro alla prostata avanzato in quelli con consumo abituale di tè verde.
Purtroppo però gli studi sulle proprietà antitumorali e preventive del tè, hanno riportato risultati costantemente positivi sugli animali, ma risultati a volte meno coerenti e persino contrastanti sugli esseri umani. Inoltre la dose ottimale di componenti del tè per la riduzione del cancro deve ancora essere stabilita.

Prevenzione della sindrome metabolica (MetS) e delle malattie cardiovascolari (CVD)

La MetS è un fattore indotto precoce del diabete di tipo 2 e un fattore di rischio chiave per la CVD. La definizione di MetS è stata avanzata per la prima volta dall’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) nel 1999. Più recentemente, il National Colesterol Education Program (NCEP) degli Stati Uniti ha suggerito che almeno tre delle seguenti condizioni devono essere soddisfatte per la diagnosi di MetS:

  • obesità addominale
  • livello elevato di trigliceridi
  • ridotto livello di (HDL), pressione sanguigna elevata o livello elevato di glucosio a digiuno.

Negli ultimi anni, gli effetti benefici del consumo di tè sulla riduzione del peso e della MetS hanno attirato grande attenzione nel pubblico.



Diversi studi hanno confermato nei consumatori abituali di tè verde una significativa riduzione del grasso addominale e dell’area del grasso addominale sottocutanea, in particolare è emerso che le persone con un consumo medio di tè pari a circa 434 ml/giorno per più di dieci anni avevano una percentuale più bassa di grasso corporeo totale, circonferenza della vita più piccola e diminuzione del rapporto vita-anca.

Un’indagine epidemiologica condotta in Giappone ha mostrato che la mortalità indotta dalla CVD è diminuita quando sono state consumate più di 6 tazze di tè al giorno e un’altra ricerca negli Stati Uniti e Europa ha dimostrato che bere tè nero potrebbe ridurre il rischio di CVD con un consumo giornaliero di 3-6 tazze di tè nero.

Inoltre rispetto ai bevitori di tè non abituali, il rischio di sviluppare ipertensione è stato ridotto del 46% per coloro che hanno consumato 120-599 ml/giorno, ed è stato ulteriormente ridotto del 65% per coloro che hanno consumato 600 ml/giorno o più.

Finora la dose giornaliera ottimale per la salute cardiovascolare non è stata stabilita. Sulla base della stima che una singola tazza di tè prodotta con 1,5 g di tè verde contiene 34,5–109,5 mg di EGCG, un dosaggio giornaliero di EGCG che vanno da 69 a 657 mg (approssimativamente equivalente a 2–6 tazze di tè) potrebbe essere benefico per la salute cardiovascolare.

Prevenzione delle malattie neurodegenerative

La perdita della funzione cognitiva a causa della struttura e dei danni alle funzioni delle cellule neuronali è un processo comune nelle malattie neurodegenerative tra cui il morbo di Alzheimer (AD), il morbo di Parkinson (PD) e la malattia di Huntington (HD).
L’AD è la più comune delle malattie neurodegenerative con circa 26 milioni di pazienti e si stima che a livello mondiale, entro il 2050, 1 persona su 85 sarà affetta da AD.
L’AD è caratterizzato dalla sua influenza sulla cognizione e le prestazioni mentali.
Inoltre, l’accumulo anomalo di proteine nel cervello e l’accumulo di peptide amiloide al di fuori della cellula provocano danni ossidativi, infiammazione, disturbo della funzione sinaptica, la morte delle cellule neuronali e un aumento del livello di calcio nelle cellule.

Attualmente, la prevenzione e il controllo delle malattie neurodegenerative è estremamente difficile, in parte perché ci sono tanti fattori potenziali coinvolti. L’area principale interessata è nel cervello. Pertanto, il medicinale deve avere la capacità di penetrare la barriera emato-encefalica, avere una potente attività antiossidativa e capacità di chelare ioni nel cervello durante il processo di controllo farmacologico.

La ricerca è iniziata nel secolo scorso al fine di esaminare la possibile influenza del tè sulla memoria e la funzione cognitiva degli animali e degli esseri umani. Dufresne e Farnworth (2001) dell’Università di Newcastle (Regno Unito) hanno riportato l’influenza del consumo di tè su diversi enzimi legati alla funzione della memoria.

E’ stato dimostrato che l’EGCG ha un ruolo nella regolazione dei geni legati alla sopravvivenza e alla morte delle cellule cerebrali nel senso che può disattivare l’espressione di geni che promuovono la morte e la pro-apoptosi delle cellule e che inducono la protein-chinasi C nella cellula neuronale.
La teanina, un aminoacido unico scoperto per la prima volta nel tè verde, possiede anche la capacità di neuro protezione.

Gli effetti neuroprotettivi di diversi estratti di tè (tè verde e tè nero) e diversi componenti del tè (epicatechina (EC), epigallocatechine (EGC), gallato epicatechine (ECG), EGCG e acido gallico) sono stati studiati utilizzando una cultura primaria di cellule ippocampali di ratto. I risultati hanno provato che sia gli estratti di tè verde che di tè nero mostravano un’attività neuroprotettiva.
Inoltre, molti studi sugli animali hanno dimostrato che i flavan-3-oli di tè sono in grado di attraversare la barriera emato-encefalica. Esperimenti precedenti sostengono che anche l’acido aminobutirrico (GABA) e la teanina sono in grado di attraversare la barriera emato-encefalica.

Diversi esperimenti hanno infine confermato che il consumo di tè è in grado di ridurre il rischio di AD e PD del 30%–60%

Un’indagine condotta in Giappone ha scoperto che il rischio di diminuzione della cognizione in vecchi giapponesi che consumavano due tazze (100 ml/tazza) o più di tè verde ogni giorno era inferiore del 64% rispetto a quello della popolazione che consumava 3 tazze o meno a settimana. Lo stesso rischio per la popolazione che beveva 4-6 tazze di tè verde a settimana (o 1 tazza di tè verde al giorno) era inferiore del 38% a quello della popolazione che non beveva tè.

Bassa biodisponibilità di componenti attivi dei polifenoli del tè

La biodisponibilità di un composto in un organismo dipende da molti fattori interni ed esterni.
La biodisponibilità è un fattore importante per mettere in gioco l’attività biologica dei polifenoli del tè negli organi umani. La bassa biodisponibilità di EGCG è probabilmente legata al suo grande peso molecolare e con 8 gruppi OH. Tuttavia, diverse condizioni sono difficili da controllare negli studi epidemiologici sugli esseri umani. Fattori interferenti come il fumo e il bere vino sono esempi di tali difficoltà.

Preoccupazioni sulla sicurezza dei polifenoli del tè

Insieme ai risultati sugli effetti preventivi e curativi del tè, è stata segnalata una tossicità inaspettata dell’alta concentrazione di polifenoli del tè verde dalla fine del secolo scorso.
Il consumo di estratti di tè verde altamente concentrati a stomaco vuoto potrebbe portare a effetti negativi
Ma in seguito a numerosi esperimenti di laboratorio, si è potuto tranquillamente concludere che è impossibile danneggiare il fegato umano con un consumo normale di tè. Gli integratori alimentari che mirano all’obesità e fabbricati dagli estratti di tè verde contengono quantità piuttosto elevate di polifenoli di tè. Tuttavia, se si mantiene la quantità di assunzione giornaliera sotto il limite di dosaggio di sicurezza segnalato (30 g di polifenoli di tè) non vi sono pericoli. Inoltre, si raccomanda che gli estratti di tè verde non vengano assunti a stomaco vuoto.

Tendenze della ricerca sul tè e la salute umana negli ultimi anni: preparazione di nanoparticelle dei componenti attivi del tè

A causa della struttura instabile e della complessità del metabolismo e delle cellule fisiologiche umane, l’EGCG viene facilmente ossidato o convertito in altre forme strutturali prima di entrare nei suoi obiettivi d’azione. Per migliorare la biodisponibilità dei componenti attivi del tè nel corpo umano, è stata proposta nel 2005 la possibilità di utilizzo della nanotecnologia. L’obiettivo è di migliorare la biodisponibilità dei componenti attivi nel corpo umano, e di aumentare ulteriormente la bioattività e gli effetti preventivi dei polifenoli del tè contro il cancro. L’indagine ha dimostrato che la preparazione di tè verde consueta era instabile in un ambiente acido e quindi inadatta alla somministrazione diretta orale, che ha perciò lasciato il posto alla preparazione delle nanocapsule. La nuova preparazione potrebbe diminuire le quantità cumulative in vari organi e aumentare la deposizione negli organi bersaglio. I risultati hanno indicato che l’effetto della nuova preparazione sulle cellule tumorali della prostata è stato 10 volte superiore a quello della preparazione con materiali non nano dopo 24 h di somministrazione.
Nuove strategie di trattamento utilizzano la combinazione di catechine e farmaci anticancro: per esempio EGCG e due farmaci antitumorali sulindac e tamoxifene che hanno dato come risultato un’azione sinergica.

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SITOGRAFIA/BIBLIOGRAFIA
“Tea and human health: biomedical functions of tea active components and current issues”
Zong-mao CHEN†, Zhi LIN
“A Review of the Antiviral Role o fGreen Tea Catechins”
Jun Xu, Zhao Xu and Wenming Zheng

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