La medicina al tempo degli antichi egizi

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Sebbene l’antica medicina greca e romana sia generalmente considerata l’origine della medicina europea, vi sono prove in antichi testi egiziani che suggeriscono un ruolo precursore dell’antica medicina egiziana a questo riguardo. Considerando i tempi, le malattie e la gamma di metodi di trattamento conservativo e chirurgico messi in atto, le conoscenze di allora appaiono sbalorditive. Con le acquisite esperienze mediche, eseguendo un esame manuale approfondito e valutando i risultati clinici i dottori dell’epoca riuscivano a stabilire una vera e propria diagnosi. La “teoria dei canali” prevalente a quel tempo, in cui il flusso senza ostacoli dei fluidi corporei era considerato un prerequisito fondamentale per la salute, può probabilmente essere considerato un precursore dell’antica patologia umorale greca. Quest’ultima divenne la base per la teoria dei quattro umori, essenziale per l’intero campo della medicina medievale.
Oggi, il trattamento delle ferite e l’estetica sono pilastri fondamentali della terapia dermatologica. L’antica medicina greca e romana è generalmente considerata l’origine della medicina europea. I manuali di medicina medievale si basavano su scritti ippocratici, su Dioscoride, Erofilo, Erasistrato e altri, che a loro volta facevano riferimento alle teorie della “filosofia della natura”, prevalente a quei tempi. I nomi di greci e romani studiosi di medicina sono noti: ad esempio Ippocrate di Kos (460-370 aC), fu sicuramente il più famoso medico dei tempi antichi, considerato il fondatore delle scienze mediche (Ippocrate Corpus). La teoria ippocratica dei quattro umori spiegava l’equilibrio e il libero flusso dei fluidi corporei come prerequisito per la salute. Il loro squilibrio si traduceva nello sviluppo di malattie. Erofilo di Calcedonia (330-255 aC circa) stabilì la teoria dell’importanza diagnostica della presa del polso. Secondo Erasistratus (305-250 aC), invece la respirazione faceva riempire i vasi di aria vitale (teoria del “pneuma”). Celso (25 aC circa – 50 dC), diede la prima descrizione dei quattro segni cardinali dell’infiammazione locale (rubor, calor, tumore e dolor). Galeno (130-1.200 d.C.) era convinto che le malattie dovessero essere trattate con droghe (allopatiche) opposte, secondo appunto il “corpus galenico”.
Tuttavia, teorie comparabili erano già esistite molto prima. Dall’analisi degli antichi testi medici egiziani, è emerso che l’Egitto ha svolto un ruolo di primo piano nella medicina molto prima di Ippocrate e che la medicina egiziana rappresenta il precursore del copto e del greco, e quindi della medicina europea.
La professione medica e la struttura dell’assistenza sanitaria nell’antico Egitto erano simili ad oggi; la professione degli antichi medici egiziani era già soggetta a un ordine marcatamente gerarchico. C’era il medico ordinario, sopra di lui il “prevosto dei medici”, il medico anziano, il “medico anziano del palazzo”, il “capo dei medici del palazzo”, fino al “medico della corte suprema”. C’erano anche donne in posizioni importanti (supervisore di medici di sesso femminile). L’antico medico egiziano era un quasi servo, che riceveva il suo stipendio dal faraone e quindi era dipendente da lui (accompagnava le truppe, dava assistenza medica durante la costruzione delle necropoli e così via). A sua volta, questa forma di protezione rappresentava anche una sorta di assicurazione sanitaria; ci sono prove che i pazienti venivano “trattati senza rimborso” perché i medici ricevevano il loro stipendio dallo stato. Erodoto, il famoso storico greco antico, riferì intorno al 450 aC che ogni medico era responsabile di una sola malattia; c’erano medici per gli occhi, la testa, i denti, lo stomaco, indicati come “oculista”, “dentista”, “medico dello stomaco”. Non lavoravano negli ospedali, ma nelle “case della vita”, che erano adiacenti ai templi, ai musei e ai sanatori, dove erano conservati i rotoli e vi si svolgeva anche l’addestramento dei medici.

I due più grandi papiri ritrovati, di Ebers e di Smith dal nome dei loro acquirenti e detentori, sono i più significativi rispetto al campo della dermatologia. Il primo fu acquistato da Georg Ebers (1837-1898) a Tebe (Luxor) nel 1873. Il papiro di Smith, il “libro delle ferite”, si colloca tra i più antichi documenti scritti sulla terapia medica nel campo del trattamento delle ferite e della chirurgia. È un testo educativo contenente didascalia, esame, diagnosi, prospettive curative e terapia. Presenta 48 casi di ferite dalla testa ai piedi. Il papiro di Ebers (conservato presso la Biblioteca universitaria di Lipsia, Germania), con una lunghezza totale di 20 metri, rappresenta attualmente il più grande record di medicina egizia antica. Oltre alle formulazioni per le malattie dell’apparato urinario, digestivo, e organi interni, così come tosse e asma, disturbi agli occhi e disturbi ginecologici, i capitoli contengono saggi sul sistema cardiovascolare e rimedi per il pianto dei bambini e la contraccezione. Ci sono anche testi che descrivono il trattamento di ferite acute e croniche, disturbi della pelle e dei capelli. Per quanto riguarda la storia della dermatologia, è interessante notare che anche allora le procedure cosmetiche e gli aspetti igienici hanno avuto un ruolo significativo. Ciò che colpisce delle descrizioni nei papiri di Ebers e Smith è l’approfondita indagine sull’osservazione e l’analisi dei sintomi, che, insieme a un primo esame sistematico, portano alla fine alla diagnosi e al trattamento. Sorprendentemente, tale linea d’azione doveva diventare la caratteristica centrale della dottrina ippocratica ancora empirica, orientata ai sintomi e prevalentemente non anatomica. Dalle prime misurazioni del polso, i medici traevano conclusioni sullo stato generale di salute del paziente; ad esempio, è stata stimata la gravità di una lesione della testa o della spina dorsale; o la palpazione delle bolle ha portato alla valutazione del loro tipo e contenuto. La prognosi del paziente è stata classificata come positiva (“una malattia che tratterò”), incerta (“una malattia che combatterò”) e negativa (“una malattia che non può essere curata”).

La conoscenza anatomica degli antichi medici egiziani non era così avanzata come quella delle successive scuole greche. Avevano, come si può ricavare dai papiri medici, conoscenze anatomiche specifiche su certe parti del corpo e strutture ossee (cranio, ossa facciali, radice dell’occhio, dischi intervertebrali, vertebre e altri). Tuttavia, la loro conoscenza sembra essere stata molto limitata rispetto agli organi interni, in particolare il sistema vascolare e il tratto digestivo; ad esempio, ritenevano che il cibo fosse trasportato dal cuore all’ano attraverso i sistemi di canali interni (tubo digerente). Colpisce il fatto che anche i testi ippocratici successivi usassero il termine “cardias” in riferimento sia al cuore che all’ingresso dello stomaco. È un doppio significato ancora usato oggi, che, data la sua mancanza di correttezza anatomica, deve ovviamente essere stato tramandato. Nell’antica medicina egizia, il flusso senza impedimenti dei fluidi corporei e la digestione intatta degli alimenti erano prerequisiti fondamentali per la salute. L’aria e l’acqua – come contenuto di vasi, rappresentavano gli elementi essenziali della vita, mentre il sangue e il pus erano considerati semplicemente associati a ferite e malattie.
Secondo le credenze dell’epoca, una congestione nel sistema di drenaggio portava alla trasformazione dei fluidi corporei e dei residui digestivi in sostanze dolorose, che erano distribuite all’interno del corpo, in grado di causare malattie in qualsiasi sito.
Questi concetti spiegano anche la raccomandazione per i lassativi, considerati promotori della salute nell’antico Egitto, e spesso trovati nelle formulazioni. L’uso di salassi e lassativi è stato considerato un metodo di trattamento efficace fino all’età moderna, e termini come “purgazione” e il più moderno “disintossicazione” sono indicazioni per credenze pato-fisiologiche simili, ancora esistenti.
Il cuore era già riconosciuto come l’organo principale e il centro del corpo. Era (simile ai successivi scritti ippocratici) considerato come il luogo del pensiero, della mente e dell’anima, e quindi aveva assunto fondamentalmente le responsabilità del cervello. Inoltre, il cuore era già riconosciuto come il centro di un sistema di condotti attraverso il quale riforniva altri organi e siti del corpo con acqua e aria; quindi, questi erano i fondamenti della teoria del “pneuma” in cui la respirazione (come principio vitale) riempie i vasi con l’aria. In vari passaggi dei papiri medici, si descrive che “il lavoro del cuore può essere sentito in certi siti del corpo”. Infatti anche ai tempi degli antichi egiziani, il medico traeva conclusioni sulla salute generale del paziente palpando il polso.
A causa di disegni mancanti e di impossibilità nell’ identificazione, solo poche delle piante e dei farmaci citati nei papiri possono essere riconosciuti oggi; tuttavia, è certo che molti di quelli usati hanno un effetto comprovato.

Tra le piante e le droghe citate più volte, anche il miele ha svolto un ruolo cruciale nel trattamento delle ferite. Oggi, c’è evidenza clinica e farmacologica del suo effetto osmotico e quindi decongestionante, così come delle sue proprietà antisettiche e antibiotiche. A causa del suo effetto disidratante e astringente, il natron, il sale egiziano, non era usato solo per la mummificazione, ma anche per le ferite essudative e le eruzioni cutanee. La carne fresca veniva posta sulle ferite acute. Come è stato dimostrato più tardi, la carne, dato il suo alto contenuto di ferro, aveva un effetto benefico sulla coagulazione; inoltre, proprietà enzimatiche e fagocitosi portavano alla riduzione dei germi.
Il pane ammuffito veniva usato per le ferite purulente e, in un certo senso, può essere considerato il primo tipo di penicillina a causa delle sostanze antibiotiche in seguito trovate in esso.
Allo stesso modo, le cipolle venivano utilizzate per ferite purulente, bolle e lesioni infiammatorie; ed è ancora oggi, un vecchio rimedio tramandato da generazioni. Già 50 anni fa è stato dimostrato che i principi attivi contenuti in esso, l’alliina e l’allicina, hanno effetti battericidi e fungicidi.
Oggi (come allora), vari oli e lipidi vengono utilizzati in combinazione con varie medicazioni per ferite al fine di promuovere la riepitelizzazione e prevenire cicatrici nelle fasi finali del trattamento della ferita.
L’olio d’oliva ha un intero capitolo dedicato ad esso nel papiro di Ebers. Le radici di ulivo erano usate per il mal di testa; il suo olio di semi come lassativo in caso di eruzioni cutanee e, riscoperto oggi, anche come coadiuvante per la crescita dei capelli.



L’incenso, la resina gommosa dall’albero di olibano, è stata utilizzata non solo per scopi rituali ma anche come rimedio nel trattamento delle ferite e per i disturbi del tratto respiratorio e digestivo. I suoi oli essenziali contengono acidi boswellici, che, come nel frattempo è stato scoperto, hanno proprietà antiinfiammatorie inibendo la sintesi delle prostaglandine e dei leucotrieni, ed effetti astringenti e disinfettanti. Nella medicina moderna, l’incenso ha mostrato qualche successo terapeutico nelle malattie infiammatorie e autoimmuni croniche e ha anche effetti antiproliferativi sulle cellule di melanoma.
Anche il carrubo era ampiamente usato. I suoi componenti, come acido gallico e polifenoli, hanno mostrato effetti marcatamente antiarterosclerotici, antimicrobici, antiossidanti e antidepressivi in studi recenti.
Descritto frequentemente nei papiri, il salice egiziano era usato nel trattamento dei processi infiammatori, ferite e fratture ossee. La salicina successivamente isolata da esso è un derivato dell’acido salicilico. Sulla base delle sue comprovate proprietà antinfiammatorie, antireumatiche e analgesiche, alla fine ha portato alla sintesi dell’attuale Aspirina®.
Nelle ferite semplici e senza spaccature, per il primo giorno si raccomandava il posizionamento di carne fresca (oggi sostituito da soluzioni contenenti solfato di ferro e cloruro di ferro, nonché medicazioni per ferite); successivamente, furono usati olii o lipidi, miele e fibre (di solito tessuti di lino) fino a quando la ferita non era guarita. Le ferite acute e pulite sono state “approssimate con un filo”. Quindi, l’approssimazione dei bordi della ferita, successivamente descritta anche da Celso, era una procedura di routine già allora. Anche la guarigione ritardata della ferita a causa di infezione era già riconosciuta come tale. Veniva trattata con rimedi rinfrescanti ed essiccanti (salice e foglie di biancospino, una polvere essiccante a base di malachite, sale egiziano).
Complicazioni associate all’ infiammazione come eritema, ipertermia (“calore”) e febbre erano già conosciute. Quindi, per quanto riguarda le loro caratteristiche cardinali, il rubor, il calor, il dolor e il tumor, i processi infiammatori erano già completamente compresi nella medicina egizia, molto prima di Celso. Ovviamente era nota la differenza tra infiammazione circoscritta e sepsi generale, nonché la causalità tra infezione della ferita e febbre. Vi sono anche informazioni dettagliate sul trattamento delle ustioni secondo le credenze del tempo (“inizio dei rimedi di ustione” , “cosa fare con le ustioni al primo, secondo, terzo, quarto o quinto giorno”…). Veniva spesso consigliato un preparato di chufa ( cyperus, noto anche come mandorla di terra o noce di tigre) per coprire la ferita. In caso di “bruciature con macchie bianche”, si usavano vari rimedi erboristici per la ripigmentazione.
Eruzioni cutanee, infiammazione della pelle e vesciche erano considerate come espressioni di cambiamenti all’interno del corpo (in termini di un accumulo di “sostanze che causano dolore nell’addome”) e quindi non solo trattate esternamente ma anche con lassativi.

Un intero capitolo nel papiro di Ebers è dedicato alle ulcere, ai tumori e ai gonfiori. Un tumore particolarmente caratteristico è descritto come segue: “Un tumore purulento che è nettamente demarcato, sferico e morbido e la cui testa è sollevata, contiene qualcosa come il muco delle piante, e qualcosa di simile alla cera emerge da esso. Forma una tasca che deve essere (chirurgicamente) completamente rimossa. Se qualcosa rimane nella tasca, si ripresenterà “. Ciò che viene così descritto è forse una cisti epidermoide. Un tumore particolarmente caratteristico soggetto a lesioni, mutilazioni e cicatrici è stato spesso interpretato come lebbra mentre più probabilmente si trattava di tubercolosi. Studi precedenti su scheletri e mummie sono stati in grado di dimostrare l’insorgenza della lebbra, forse introdotta in Egitto dall’India con le spedizioni di Alessandro Magno, mentre le prove del DNA confermano che la tubercolosi si era già verificata durante l’Antico Regno intorno al 3000 aC.

Per quanto riguarda invece il campo estetico, le parrucche venivano indossate solo per le occasioni solenni e cerimoniali e i capelli del proprio cuoio capelluto erano considerati molto preziosi.
Due capitoli dei papiri trattano “rimedi per l’attaccamento dei capelli” e “misure per impedire che i capelli diventino grigi”, evidenziando l’importanza conferita ai capelli e alla salute del cuoio capelluto. Nel capitolo sull’olio di oliva del papiro di Ebers, si rende noto che il frutto della pianta di olivo promuove la crescita dei capelli nelle donne.

I papiri rinvenuti, Kahun, Ebers e Smith non parlano mai di magia, anche se probabilmente riti e incantesimi accompagnavano qualsiasi attività medica durante quel periodo. In seguito, alla fine del Nuovo Regno, la magia ha avuto un ruolo prevalente nel concetto di malattia e gli dei protettori, sotto forma di amuleti, sono stati sempre più invocati.

L’igiene personale, i cosmetici e l’estetica hanno quindi svolto un ruolo cruciale nella società egizia. La pulizia quotidiana del corpo e gli sciacqui erano un dato di fatto; esistevano già dei bagni con acqua corrente. Nel papiro di Ebers ci sono istruzioni su come preparare “pillole per il gusto della bocca” e “rimedi per l’eliminazione dell’odore del corpo” Vari tipi di oli e miscele di incenso, cera, olio d’oliva, Cyperus e altre sostanze vegetali venivano utilizzati per i segni di invecchiamento come rughe e macchie, considerati già all’epoca difetti estetici da trattare.

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BIBLIOGRAFIA

“Back to the roots – dermatology in ancient Egyptian medicine”
Anke Hartmann,Department of Dermatology, University Hospital Erlangen, Germany

 

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