Theobroma Cacao, il cibo degli Dei: le tante proprietà che rendono il cioccolato un nutraceutico

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I polifenoli sono composti presenti in natura in prodotti alimentari vegetali come frutta, verdura e cereali e anche in bevande specifiche come vino, tè, caffè e cacao. Negli ultimi anni, la relazione tra consumo di alimenti ricchi di polifenoli e salute umana è stata consolidata. Questo fatto ha portato alla considerazione che una dieta sana, come una dieta mediterranea, deve contenere un elevato apporto di composti fenolici, che sono presenti in frutta, verdura, cereali integrali, noci, olio d’oliva e anche nel vino rosso, caffè e tè. In effetti, il crescente interesse per il ruolo dei polifenoli in una dieta umana sana ha dato origine alla scoperta di nuovi alimenti arricchiti con polifenoli estratti da diverse fonti naturali, sia materie prime che sottoprodotti provenienti da diverse catene alimentari, come da olive e agrumi.

Il cacao, per il suo alto contenuto di polifenoli, le sue potenziali proprietà cardio-protettive, anti-infiammatorie, anti-obesità e neuro-protettive, è oggetto di molti studi.
Alcuni dati indicano che i polifenoli presenti nelle fave di cacao costituiscono il 12-18% del peso secco di tutto il seme. Essi appartengono alla famiglia dei flavonoidi e includono principalmente flavan-3-oli, presentati come monomeri, come (+) – e (-) – isomeri di epicatechina e catechina e forme polimeriche che sono un accumulo di subunità di epicatechina. I componenti minori del cacao sono gli acidi fenolici, i flavonoli e gli stilbeni. Il cioccolato deriva dalla fermentazione, dalla tostatura e dalla macinatura delle fave di cacao. Nella fase successiva, un processo di miscelazione combina il cacao macinato con lo zucchero. A seconda del tipo di cioccolato finale, che va dal cioccolato bianco al cioccolato fondente, vengono scelti e aggiunti ingredienti diversi. Mentre il cioccolato bianco è solo burro di cacao, il cioccolato al latte contiene una quantità significativa di latte e il cioccolato fondente contiene cacao in quantità che vanno dal 40% al 100%.
Di conseguenza, il contenuto di polifenoli nel cioccolato aumenterà in proporzione diretta al contenuto di polvere di cacao.

Secondo il database di Phenol Explorer, la polvere di cacao ha un contenuto in flananolo di circa 510 mg / 100 g, con (-) – epicatechina (158,30 mg / 100 g), procianidina B1 (112,00 mg / 100 g), (+ ) -catechina (107,75 mg / 100 g), la procianidina B2 (71,57 mg / 100 g) è la più importante. Nel caso del cioccolato fondente, la composizione fenolica principale (circa 240 mg / 100 g) dipende da (-) – epicatechina (70,36 mg / 100 g), cinnamtannina A2 (53,83 mg / 100 g), procianidina B2 (36,50 mg / 100 g), procianidina C1 (26,00 mg / 100 g), quercetina (25,00 mg / 100 g) e (+) – catechina (20,50 mg / 100 g).
Nel caso del cioccolato bianco, il contenuto di polifenoli stabilizzati (circa 20 mg / 100 g) è limitato a (-) – epicatechina (14,58 mg / 100 g) e (+) – catechina (4,64 mg / 100 g).

Negli ultimi anni, a causa del suo contenuto di polifenoli, il cacao ha guadagnato maggiore attenzione per quanto riguarda i suoi potenziali effetti sulla salute.
Tra questi, l’effetto antiossidante è la proprietà meglio studiata.
È stato stimato che una porzione di cioccolato fondente (40 g) fornisce una buona capacità antiossidante.
Inoltre, il consumo di cacao e cioccolato fondente si è dimostrato associato a azioni cardio-protettive, anti-infiammatorie, anti-obesità, anti-carcinogeniche e neuro-protettive oltre a un ruolo potenziale nella regolazione del metabolismo dei carboidrati e delle lipoproteine. Questi risultati sono stati ricavati da studi eseguiti principalmente in popolazioni a rischio di malattia o nei pazienti.

Esistono informazioni limitate sugli effetti del cacao sull’immunità umana, ma studi preclinici hanno dimostrato che il cacao possiede proprietà immunoregolatrici sia a livello sistemico che intestinale.
Tra questi effetti, è stato dimostrato che una dieta arricchita con cacao può esercitare una down-regolation sulla sintesi degli anticorpi correlati alle allergie. Queste azioni immunoprotettive del cacao non sono ancora state dimostrate con certezza negli esseri umani.

Per aumentare le conoscenze attuali sulla relazione tra l’assunzione di cacao e lo stato di salute e gettare luce sulle azioni immunoprotettive di questo alimento, è stato condotto uno studio pilota di osservazione trasversale.
Lo studio aveva come obiettivo stabilire la relazione tra la quantità di consumo di cacao e lo stato di salute, analizzando le abitudini di vita e la presenza di allergie in giovani studenti.
I risultati sono stati ottenuti classificando i partecipanti in terzili definiti in base al consumo di cacao: “consumatori bassi” (LC), ” consumatori moderati (MC) e “consumatori elevati” (HC). Il gruppo LC ha consumato meno di 7 g di cacao / giorno, il gruppo MC ha consumato 7-15 g di cacao / giorno e infine il gruppo H ha consumato fino a 15 g di cacao / giorno. Complessivamente, il consumo globale di questa particolare distribuzione è stato di circa 13 g / giorno.
La percentuale di persone allergiche nei gruppi MC e HC è risultata inferiore a quella nel gruppo LC e, inoltre, l’assunzione di cacao, in particolare il consumo moderato, è stata anche associata a una minore presenza di sintomi allergici. Pertanto, da questi risultati si può suggerire un effetto positivo dell’assunzione di cacao sull’allergia nella popolazione giovane.
La quantità di cacao consumata in media dai soggetti coinvolti nel test, fornisce circa 66 mg di flavonoli al giorno.
Lo stato di salute è stato valutato in base a diversi criteri, inclusi i dati antropometrici.

L’eccessivo consumo di cioccolato è regolarmente considerato un rischio per il controllo del peso, sebbene siano state a volte segnalate anche azioni anti-obesità del cacao. In proposito, durante i test, è stata rilevata una percentuale inferiore di soggetti sovrappeso nel gruppo di consumatori moderati e una percentuale più alta di soggetti nel gruppo dei consumatori di alto livello. Questi risultati sono in linea con i dati preclinici ottenuti nei ratti da diversi ceppi, età e condizioni di salute. In questi studi, dopo aver ricevuto una dieta al 10% di cacao con 4 g / 100 g di polifenoli (che potrebbero essere considerati ratti ad alto consumo), è stato osservato un aumento più lento del peso corporeo. Inoltre, anche altri studi sull’uomo riflettono questo comportamento.

È stata studiata in quest’occasione anche la relazione tra fumo e consumo di prodotti di cacao, e i risultati ottenuti sono stati piuttosto particolari. Sebbene non siano state rilevate differenze nel considerare gli attuali fumatori e studenti che non avevano mai fumato, la percentuale di ex fumatori nei consumatori di cacao moderato e alto era da due a tre volte superiore a quella dei consumatori di cacao basso, il che potrebbe suggerire un ruolo del cacao come sostituto del tabacco.

Per quanto riguarda lo stato di salute globale, gli studenti universitari hanno riportato, logicamente, buone condizioni, lontano dalle sofferenze croniche che coinvolgono neoplasie e malattie cardiovascolari, le principali cause di morte nella popolazione più in età. Le condizioni croniche più frequentemente segnalate dagli studenti sono state quelle di mal di testa e emicrania. In generale il gruppo di consumatori moderati di cacao ha evidenziato una prevalenza della malattia cronica significativamente inferiore rispetto ai bassi consumatori.
Sebbene debbano essere eseguiti ulteriori studi con una popolazione anziana e un campione più ampio, è possibile rafforzare la raccomandazione per un moderato consumo di cacao.
Vi è tuttavia qualche dubbio poiché da un lato, un consumo elevato di cioccolata sembra fare da innesco alimentare a emicranie e mal di testa, dall’altro lato tale ipotesi suggerisce che l’emicrania può derivare da ipersensibilità alimentare IgE e IgG-mediata, che potrebbe essere migliorata dagli effetti immunomodulatori dei polifenoli.

La possibile relazione tra consumo di cacao e prevenzione delle allergie è supportata dall’evidenza dell’influenza dei flavonoidi sul sistema immunitario, in particolare sul bilancio T-helper 1 e T-helper 2 (Th1 / Th2), sull’allergia e l’asma. Studi preclinici, principalmente condotti su roditori, suggeriscono che i flavonoidi potrebbero avere un ruolo di prevenzione sull’allergia.
Dopo aver preso in considerazione modelli umani con asma allergico, è stato suggerito che il trattamento preventivo con particolari classi di flavonoidi possa ridurre l’iper-reattività delle vie aeree, e portare a una riduzione del rilascio di mediatori infiammatori, come istamina e citochine. Pertanto, si può suggerire che una dieta che includa un consumo moderato di prodotti a base di cacao potrebbe sostanzialmente prevenire le malattie allergiche e potrebbe migliorarne i sintomi. Alcuni flavonoidi potrebbero essere utilizzati come terapia alternativa o complementare alla prevenzione e al trattamento di alcune allergie.

Grazie ad ulteriori studi, è stata confermata una relazione inversa tra il consumo di cacao nell’uomo e alcune patologie (cardiovascolari, arteriosclerosi, allergie…) Questa scoperta è importante perché stabilisce una relazione diretta tra alimenti ricchi di polifenoli, come il cacao, e la salute umana offrendo buone prospettive per un loro futuro utilizzo.

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BIBLIOGRAFIA/SITOGRAFIA

“Relationship between Cocoa Intake and Healthy Status: A Pilot Study in University Students”, Maria J. Rodríguez-Lagunas , Filipa Vicente , Paula Pereira , Margarida Castell and Francisco J. Pérez-Cano

http://phenol-explorer.eu/

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